La sonde, qui doit s’envoler samedi de Cap Canaveral en Floride, sera le premier objet construit par l’homme à affronter les conditions infernales de cette partie de l’atmosphère du Soleil: elle la traversera à 24 reprises à quelque 6,2 millions de kilomètres de la surface du Soleil, pendant les sept ans que doit durer la mission.

Pour survivre, le vaisseau est équipé d’un bouclier en composite carbone d’une douzaine de centimètres d’épaisseur qui doit le protéger d’une température de 1400 degrés – assez pour faire fondre du silicium – et maintenir la suite d’instruments scientifiques à une température confortable de 29 degrés.

Ces instruments doivent permettre de mesurer les particules à haute énergie, les fluctuations magnétiques et prendre des images pour tenter de mieux comprendre cette couronne, qui est «un environnement très étrange, peu familier pour nous», explique Alex Young, un spécialiste du Soleil à la NASA.

De fait, l’observation à distance est arrivée à ses limites, souligne Nicky Fox, membre du laboratoire de physique appliquée de Johns Hopkins University et responsable scientifique de la mission.

«Il nous faut aller là où ça se passe, là où toutes ces choses mystérieuses se produisent», estime-t-elle.

Plus loin, plus chaud

Contrairement à un feu de camp, où

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La suite...

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